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Lazio - via Amerina: Castel Sant'Elia


Lasciata Nepi, proseguendo l'itinerario che segue il tracciato dell'antica Via Amerina, lungo la SP 77 che scorre tra boschetti e campagne coltivate, in 3 minuti sono a Castel Sant'Elia.


Tra due delle più importanti vie consolari, la Cassia e la Flaminia, immerso nella suggestiva quanto misteriosa valle Suppentonia, a metà strada tra Roma e Viterbo, sorge questo paese, ricco di storia, conta circa 2.200 abitanti; la sua estensione territoriale occupa gran parte dell'antica regione Falisca. 
Numerose sono anche le presenze etrusche rappresentate dai famosi "Pagus", villaggi con le caratteristiche grotte abitative, di identica fattura, collegati da percorrimenti lungo le vallate. 
Su detti "Pagi", abbandonati nel periodo romano, in quanto tagliati fuori dalle grandi vie di comunicazione (Cassia, Amerina, Flaminia), sono sorti insediamenti medievali con mura e torri d'avvistamento ancora visibili. 

La zona più antica del paese attualmente scarsamente abitata si trova ai margini di una rupe, Pizzo sant'Anna, da dove è possibile ammirare la maestosa e imponente "Basilica sant'Elia". 
La zona nuova, invece, si snoda urbanisticamente a "Macchia di Leopardo", fino a raggiungere da una parte Civita Castellana, e dall'altra la più vicina Nepi. Castel Sant'Elia deve la sua nascita al pontefice San Gregorio Magno (590-604).

Luogo di culto e di storia, il paese è riconosciuto come il sito delle 15 chiese
, gran parte dedicate alla Madonna, e per l'incontro tra il Papa e la regina dei longobardi, Teodolinda, avvenuto in una chiesa rupestre, la Grotta di San Leonardo di recente restaurata e di facile accesso. 

Dopo un lungo periodo di dipendenza dai pontefici, il paese diventa Feudo e vede susseguirsi le famiglie dei Colonna, degli Orsini, e dei Farnese; a questi ultimi si deve il merito di aver creato e sviluppato un apparato amministrativo e giuridico molto valido e soprattutto quello di aver costruito il nuovo Castello con le mura Castellane e i torrioni intorno al 1540, mentre la torre d'ingresso con i due stemmi dei Farnese è stata costruita agli inizi del 1900 ad opera dell'ing. Gherardi su commissione del Municipio. 

Nel 1663 il paese passa di nuovo sotto il controllo Papale a seguito della vendita dei Farnese a papa Innocenzo X, dovuta a debiti contratti con lo stato Pontificio.

Nel '700 Castel Sant'Elia si estende al di fuori del Castello Farnese con la costruzione del Borgo, attuale Corso Umberto I°, opera che, urbanisticamente parlando, raggiunge alti livelli tecnici. 

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Alla fine del 1700 i beni di Castel Sant'Elia passano al marchese Lezzani: il palazzo dei marchesi Lezzani oggi completamente restaurato e sede Comunale, si trova nell'attuale Corso Umberto I°. 
Tra le 15 chiese "storiche" un posto di assoluta preminenza spetta al "Santuario della Madonna ad Rupes"

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Artefice della nascita del Santuario fu un eremita, Fra Rodio (Bari 1743 - Castel S. Elia 1819) che, con sagace e immensa fede scavò nel tufo una scalinata di 150 gradini fino a raggiungere quello che sarà il luogo della futura "Grotta della Madonna"
Il Santuario, gestito dal 1892 prima dai Francescani Irlandesi, poi da quelli di Sassonia, sotto la presidenza di Padre B. Doebbing, diviene il luogo di culto più importante della provincia di Viterbo. 
Vi si venera la miracolosa immagine di una Madonna dal volto dolcissimo che con le mani giunte adora il Bambino addormentato sulle sue ginocchia. 
Il Santuario è meta di pellegrinaggi provenienti da ogni parte d'Italia e del Mondo e vanta una schiera di personalità di ogni rango che, nel corso dei secoli, si sono recate a rendere omaggio alla Vergine delle Rupi: fra tutte spicca la visita del S. Padre Giovanni Paolo II° avvenuta il 1° Maggio 1988. 
Accanto alla grotta della Madonna sono conservati paramenti e oggetti liturgici, antichi e unici nel loro genere, provenienti probabilmente dalla vicina Basilica di Sant'Elia e risalenti al XII/XIII sec.: mitre, tuniche, sandali, inoltre vi si conserva un cofanetto del XIII sec. 
Attualmente il Santuario è gestito da una comunità di padri michaeliti. 

Oltre alla citata grotta di S. Leonardo sono da ricordare, tra le grotte rupestri, quella di S. Anastasio, scavata sopra la grotta della Madonna ad Rupes da dove prese origine l'attuale Santuario, e la grotta di S. Nonnoso, visibile a mezza costa sopra la Basilica Sant'Elia. 
Nel complesso del Santuario si trova la chiesetta di S. Michele Arcangelo, oggi restaurata, probabilmente edificata dai monaci Benedettini tra l'VIII e il IX sec, ove è da ricordare una lastra marmorea del IX sec. con vari disegni e figure simboli della lotta tra il bene e il male. 
La Chiesetta della Madonna dell'Immagine si trova lungo la strada che conduce a Civita Castellana; fu edificata tra il XIII e il XIV sec. Doveva essere all'interno interamente affrescata. Vi rimangono alcuni affreschi, in particolare sulla parete dell'altare si nota una Madonna sul trono che sorregge sulle ginocchia il Bambino. Ci sono altre immagini: il padre Eterno, il Salvatore, S. Pietro e S. Paolo ed altre, tutte risalenti al XV e XVI sec. 
In Piazza Doebbing si erge la settecentesca chiesa parrocchiale dedicata a S. Antonio Abate, costruita su una preesistente chiesa del XVI sec.: caratteristici i tre pulpiti in legno settecenteschi; nella chiesa si conservano la reliquia della Santa Croce, l'urna contenente i resti dei SS. Anastasio e Nonnoso, una fonte Battesimale del XVI sec. e il trittico del SS. Salvatore del XV sec.. 
Poco vicino è situata Piazza S. Anna centro del primo nucleo abitativo di Castel Sant' Elia. 

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Da lì si può osservare dall'alto il meraviglioso spettacolo naturalistico della Valle Suppentonia che offre al visitatore incantato, estasiato di tanta bellezza, la monumentale e grandiosa Basilica Romanica di Sant'Elia

Nell'ultimo secolo il Paese subisce una profonda trasformazione, da paese prettamente agricolo diviene un Paese industrializzato, l'attività estrattiva del tufo a scopo edilizio.

Siti storici

Nel territorio di Castel S. Elia sono state individuate numerose grotte abitative di villaggi, insediamenti etrusco falisci, resti di cinta murarie, torri di difesa e avvistamento, tutti elementi che costituiscono i cosiddetti castelli di: Pizzo di Jella, Selva e Castello d'Ischi, Castel Porciano.

Per approfondimenti www.comune.castelsantelia.vt.it/turismo-e-storia

CASTEL SANT'EILIA

Regione: Lazio
Provincia: Viterbo
Altitudine: 210 m slm
Superficie: 23,92 km quadrati
Abitanti: 2.629
Nome abitanti: Castellesi
Patroni: Sant'Anastasio
Festa Patronale: 3 settembre


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